Anonim
Image

Om morgenen 15. desember 2005, litt mer enn tre måneder etter at orkanen Katrina herjet i New Orleans, ønsket Rene Lewis-Carter studenter velkommen til det splitter nye Martin Behrman Charter Academy of Creative Arts & Sciences. Skolen var blant de første i byen som åpnet etter uværet. "Vi ante ikke hvem som ville gå inn døra, " sier hun.

Lewis-Carter husker at han så ut over et hav av barn kledd i uniformer fra de forskjellige skolene i nabolaget de hadde gått på før Katrina. "Alle disse små lommene i New Orleans og andre byer var representert, " husker hun med følelser. "Jeg vet ikke hvordan folk evakuerte med skoleuniformene sine, men det gjorde mange av dem."

Vel over halvparten av barna på Behrman den morgenen var fremdeles hjemløse, bodde i krisesentre eller trailere, eller de hadde stablet inn sammen med slektninger eller naboer. Mange hadde ikke vært inne i et klasserom på seks måneder.

Den viktigste jobben, bestemte Lewis-Carter, var å få dem alle til å føle seg trygge. "I flere uker lyttet vi til historiene deres, " sier hun. Barna fortalte forferdelige historier om å flyte fra boligutviklingen på madrasser og om å tåle elendigheten ved Houstons Astrodome.

Fire år senere har denne vektleggingen av pleie utviklet seg til en skolekredo Lewis-Carter kaller "Behrman Way." Enkelt sagt betyr det å sette barna først i alle beslutninger. Denne forpliktelsen innebærer ofte å gå utover de grunnleggende kravene - noen ganger langt utover - fordi, som Lewis-Carter sier, "våre barn trenger så mye mer."

Noen 628 barn, nesten alle svarte, nesten alle fattige, gikk i klassene preK-8 på Behrman i år. "Mye mer" skolen tilbyr inkluderer alt fra immuniseringer (det er en medisinsk klinikk over gaten fra skolen) til hårklipp (en av tredjeklassinger paraprofessionelle er også en barber) til påske kjoler, sier Lewis-Carter.

Hvis et barn ikke har klærne hun trenger til påskebildene sine, er det lærerens jobb å erkjenne at familien hennes kanskje sliter, og å tappe småkasse og kjøpe henne en kjole. Ideen, forklarer hun, er å "ta byrden av barna, slik at de skal være frie til å lære."

Strategien ser ut til å virke. I løpet av Lewis-Carters fire år som rektor, har hun ledet disse barna - vanskeliggjort av alle konvensjonelle tiltak og ytterligere handikappet av vanskeligheter med Katrina - til en fantastisk prestasjonsrekord på statsmandiserte standardiserte tester, en som sammenligner gunstig med byens selektiv-opptak skoler.

Koble til med barn

En nylig morgen blir jeg med Lewis-Carter i kjelleren i Behrman mens hun hilser barn for dagen. En liten gutt står ved siden av henne og venter på å bli lagt merke til. Javoni er opprørt, og før han drar videre til nok en dag i første klasse, vil han fortelle Lewis-Carter om det.

"Hva er saken, baby?"

"Mamma lot meg ikke gjøre ferdig iskremen."

Hun lener seg for å gi ham en klem.

"Det er ditt største problem? Mammaen din lot deg ikke gjøre iskremen ferdig?"

Senere forteller hun meg at hun vil stikke innom klasserommet hans og gi ham noe for å muntre ham opp. Det kan være hva som helst - en blyant, kanskje. "Han vil ha en samtale med meg hver morgen, " sier hun og smiler. "I morges var det is."

Vi går opp til kontoret hennes for å prate. Til tross for rommets 18-fots tak, er rektorens kontor et ikke-skremmende rom, strødd med bunker med papirer og en Micke Mouse-t-veske og overvåket av en ektefareklokke. Selve bygningen er kjekk, men forsømt, en spansk vekkelseslignende haug som først åpnet dørene i 1931. Den er dekket av ferskenstukk og terrakotta-takstein som lekket til før stormen. På innsiden er det tegn på advarsel om termittskader rundt historiefortellingen bak på biblioteket.

Midt i disse nedslitte omgivelsene er Lewis-Carter en blendende tilstedeværelse. Med sitt sofistikerte ensemble og sine rødrammer, ligner hun ikke mye på skolens rektorer, slik de vanligvis er representert i barnebilder. Hun har et halskjede som forkynner hennes kjærlighet til hjembyen, sølvbokstavene som stavner forkortelsen "NOLA."

I dag har hun kommet på jobb iført en fin, melonfarget fjærfrakk og høye hæler med blå patentskinn med en stropp over vampen. Hun erstatter senere disse med gule mokkasiner. De er mer praktiske for den kontinuerlige "dukken" som utgjør denne rektorens dag, som inkluderer marsjering gjennom den lange rekken av klasser og ned til første etasje til prekindergarten og den alvorlige / dype klassen, der barn med alvorlige funksjonshemminger kommer hver dag .

"Disse barna er virkelig avhengige av oss, for å fôre dem, å suge der det er nødvendig, for å yte medisinsk behandling, " sier hun om denne klassen. "Jeg drar dit for å bli jordet."

I hennes blod

Rene Lewis-Carter er en tredje generasjon bosatt i Alger, som ligger på en sving i elven overfor de mer kjente turistområdene i det franske kvarteret. Hun bor noen kvartaler fra skolen i det sjarmerende og gentrifiserte nabolaget Algiers Point.

Som mange innfødte i New Orleans, er hun lidenskapelig opptatt av historisk bevaring og stolt av sitt mer enn 160 år gamle mauve edwardianske haglegevær med dobbelthus, bygget i en arkitektonisk stil som er svært ettertraktet i Big Easy. Det er, sier hun, veldig lik den bestemoren hennes eide.

Datteren til to lærere, Lewis-Carter, vokste ikke opp og ønsket å bli lærer. "Skolen var stressende for meg fordi alt jeg noen gang gjorde var skole, " innrømmer hun. "Og foreldrene mine var alltid ute og underviste andres barn." For å få endene til å jobbe, jobbet begge foreldrene netter (moren på en lokal høgskole, faren gjorde rare jobber) i tillegg til dagjobbene på skolene.

Lewis-Carter, i mellomtiden, gikk på sommerskole hvert år, og ble uteksaminert fra videregående skole på 15 og Our Lady of Holy Cross College klokken 19. Hun forestilte seg en karriere i virksomheten, men da hun var 20 år, fant hun seg tilbake hos henne gamle videregående lærer elever bare to år yngre enn seg selv - og hun hatet det. Så hun fløy bort og ble en flyvertinne for Southwest Airlines.

Etter to år i gjestfrihet vendte hun tilbake til New Orleans og til slutt for å undervise, trukket til samme kall som foreldrene, som var en stor innflytelse på livet hennes. Denne gangen føltes det å jobbe i utdanning riktig, til og med forhåndsbestemt. Noen av kollegene hennes i både Jefferson og Orleans Parish skolesystemer var mennesker som hadde kjent foreldrene hennes før hun til og med ble født.

"Til i dag støter jeg på mennesker som var studentene deres, og som husker dem med respekt og hengivenhet, " sier hun. "Å gjøre arbeidet jeg gjør, føler at foreldrene mine fortsatt er med meg, og at de validerer formålet mitt."

I 2001 aksepterte hun en stilling som assisterende rektor ved Carter G. Woodson Middle School. Hun og hennes mentor, daværende rektor Mary Laurie, fikk en høy ordre: Vend om en ungdomsskole der en 13-åring og en 15-åring hadde skutt hverandre i en hendelse på skolegården.

Det første de gjorde, husker Lewis-Carter, var å male de graffitidekte veggene selv, med hjelp av fakultetet og personalet: "Vi trodde barna fortjente det." Flere år senere landet hun sin første jobb som rektor ved Harriet Ross Tubman Elementary School, som nå er en charterskole.

Hun var midt i forberedelsene til skoleåret 2005-06 da orkanen Katrina traff i slutten av august.

Etterspillet

Under uværet evakuerte Lewis-Carter til Houston sammen med mannen sin, James Carter, en advokat, og deres daværende to år gamle sønn, Bryce. Paret meldte seg frivillig på Houston Astrodome, som i likhet med New Orleans Superdome, ble omgjort til et midlertidig husly. De fikk vite etter flere dager at deres eget hus var lite skadet - Alger er på høy grunn - og de viet seg til å hjelpe mindre heldige eksil fra sin elskede, men nå ødelagte, by.

Lewis-Carter tilbrakte to måneder i Houston i en nydelig leilighet, og følte seg skyldig over sin lykke og skrev referansebrev for lærere i New Orleans som ønsket å flytte til Texas. Hele tiden tvilte hun aldri på at hun og James skulle komme hjem. "Det er ingen ånd i verden som den ånden du vil finne i New Orleans, " forklarer hun. James bestemte seg for å stille på verv og etter at de kom tilbake i mai 2006, vant han et sete i New Orleans bystyre.

Lewis-Carter var imidlertid uten jobb. Som praktisk talt alle offentlige skoleledere og lærere i New Orleans etter Katrina, ble hun sparken omtrent samtidig med at statslovgiver stemte for å overta de fleste av byens offentlige skoler. Orkanen hadde ødelagt skolesystemet, som for lengst var rangert blant de verste i landet, og det tvang skolene til å stenge og rydde for reformer.

Formen denne endringen skulle få, ble tydelig på slutten av høsten, da den føderale regjeringen kunngjorde tilgjengeligheten av nesten 21 millioner dollar i bevilgningspenger - for å gjenåpne og utvide eksisterende offentlige charterskoler og opprette nye. (Med nesten 60 prosent av offentlige skoleelever som nå er påmeldt charterskoler, har New Orleans blitt en nasjonal modell for deres utbredte bruk.)

Folket i Alger beveget seg raskt for å kreve deler av pengene. I løpet av en måned etter at programmet ble kunngjort, utarbeidet samfunnsledere og reformtankede lærere en plan for et nettverk av charterskoler på Vestbredden under paraplyen av Algiers Charter Schools Association.

Hver skole i ACSA ville ha autonomi over beslutninger om budsjett og ansettelser, og hver vil være ansvarlig for resultater. Etter voldsomme politiske slagsmål i New Orleans-stil, komplett med hemmelige møter og midlertidige beherskeordrer, ble Algiers charterplan akseptert og satt i verk.

Da Behrman åpnet i midten av desember, var det en av fem modige nye charterskoler i Alger. Lewis-Carter var ansatt som rektor bare to uker tidligere fra et felt med mer enn 30 kandidater.

"Hvis det noen gang var en mulighet til å få det til, var dette vår sjanse, " sier hun. "Alle øyne var på oss. Vi kunne ikke feile." Likevel hadde hun bare dager til å rekruttere en stab og trekke skolen sammen.

I endringens ånd ansette mange av charterskolene lyse unge idealister, generelt fra skolekretser utenfor New Orleans. Lewis-Carter valgte en annen rute: Etter å ha intervjuet mer enn 600 søkere med hennes team av hjelpere på en dag, ansatt hun veteranlærere fra nærområdet.

"Jeg trengte folk som visste hvordan jeg skulle undervise, skulle holde meg rundt og hadde tålt Katrina-opplevelsen og forstått hva barna hadde gått gjennom, " konstaterer hun og legger til at lærerne var ivrige etter å komme tilbake.

Å ansette gamle hender var en del av planen hennes. Del to var å få dem til å kjøpe seg inn på en radikalt annen måte å jobbe på. I likhet med andre skoler i Algiers charternettverk implementerte Behrman Teacher Advancement Program (TAP), et nasjonalt initiativ for å hjelpe lærere med å forbedre sine instruksjonsmetoder ved å lære fra erfarne kolleger som ble utpekt som mentorlærere og masterlærere. (Se Edutopia.org-artikkelen "A Charter School Charts Success with a Quality-Control Initiative.")

I fjor vant en av Behrmans mesterlærere, Brian Young, en Milken National Educator Award på 25 000 dollar, som blir gitt årlig til 80 lærere over hele landet. (Young er nå assisterende rektor ved Behrman.) Under programmet kan lærere med høy ytelse tjene insentivpriser og potensielt tjene mer penger enn på de gamle offentlige skolene. Men jobbsikkerhet er historie; alle i Algiers Charter School-systemet, inkludert Lewis-Carter selv, jobber med en ettårskontrakt.

"Det var et paradigmeskifte for mange mennesker, " sier Lewis-Carter, "men jeg visste at hvis vi var seriøse med å reformere, måtte vi ta selvet ut av det. Tiden er over for folk som ikke kommer å gjøre det som er best for disse barna. "

En del av løsningen hennes har vært å gjøre ledelsesbeslutninger samarbeidsvillige. Da skolen trengte en ekstra førsteklasselærer, møtte Lewis-Carter kandidatene, men det var de nåværende førsteklasselærerne som gjennomførte formelle intervjuer og tok det endelige valget, siden det var de som ville bli tiltalt for å undervise i ny kollega Behrman-måten. Og selv om det nye systemet er mer krevende av lærere, er moralen på skolen høy.

"Hun er en stor cheerleader, " sier skolebibliotekar George Jeansonne om sjefen hennes. "Det ser ut til at hun kjenner seg igjen i hva folk gjør best og lar dem gjøre det. Hun glemmer aldri å takke folk."

Utfordringene lærerne står overfor gjelder også for elever. "Det er veldig høye forventninger, og ingen sier noen gang: 'Åh, din stakkars lille ting, du kan ikke gjøre det bedre.' Vi forventer alltid at de skal gjøre det bedre, og de gjør det, "sier Jeansonne. "Og fru Lewis-Carter forventer at lærerne gjør sitt beste, og de gjør det."

Faydra Alexander hadde jobbet med Lewis-Carter før Katrina og endte med å undervise på Behrman i tre år før han rykket opp i gradene for å bli den lokale charter school Association's TAP-koordinator. Hun krediterer Lewis-Carters lederstil og dedikasjon til delt styresett.

"Hun tok seg tid til å sette sammen team av lærere og tok frem det beste i oss, " sier Alexander. "Jeg trodde aldri at jeg ville være interessert i noen jobb utenfor klasserommet, men på subtile måter ga hun meg mer ansvar, og før jeg visste ordet av det, var jeg i en lederrolle."

Over-and-Beyond Philosophy

Som alle offentlige skoleelever i Louisiana, møter barn på Behrman vurderingstester i 4. klasse og åttende klasse. De som ikke passerer, blir ikke forfremmet. I det første hele året etter uværet var Behrman-score blant de beste i byen; nesten hele fjerde klasse scoret på klassetrinn eller over ferdigheter i engelsk og matte. (På barneskolen som okkuperte lokalene før Katrina, oppfylte mindre enn en tredel av elevene den standarden.)

Faktisk scoret 98 prosent av elevene på fjerde klasse grunnleggende eller høyere på engelsk, og 96 prosent scoret det samme i matte. Skolen, som har en påmeldingspolitikk, konkurrerer nå på et nivå med skoler som har mange flere fordeler.

Imponerende selv om disse prestasjonene er, de formidler ikke den varme, glade, målbevisste atmosfæren på skolen Rene Lewis-Carter har skapt. Hun er aldri for opptatt til å ta hensyn til enkeltbarn, sier Mary Laurie, hennes mentor på Woodson og nå en Behrman-bestemor. "På slutten av dagen ønsker alle barn å vite at noen bryr seg, å høre noen si navnet sitt. Rene er en gjører. Hun venter aldri på at noen andre skal ta ansvar."

Lewis-Carters "over-og-utover" -filosofi strekker seg også til barnas kulturelle liv. Den eneste forskjellen mellom studentene på Behrman og de med mer privilegert bakgrunn, vil hun fortelle deg, er erfaring og eksponering. "Jeg vil ha alt for disse barna, " sier hun.

I fjor vår, i løpet av bare noen få dager, dro både elever og foreldre på feltreise til Ogden Museum of Southern Art. Det var også separate opptredener av Behrman-dansere og musikere i Kids 'Tent på New Orleans Jazz & Heritage Festival, så vel som en utmerket visning på ungdomsskolekampen av bandene av det 70-odd-medlemmers skolemarsjband, støttet av majorettes, cheerleaders og Honeybees-danserne.

Få skoledager går uten at Carter-Lewis utøver sine ekstravagante krefter med positiv forsterkning. "Jeg behandler disse barna som konger og dronninger, " sier hun. "Jeg begrenser meg til dem. Jeg forteller dem hele tiden at de har de flotteste uniformene, at de har de beste lærerne, at de har de beste foreldrene og de beste lærebøkene, at alt vi gir dem er det beste og det andre skoler ønsker at de kunne ha de samme tingene som vi har.

"Barna på Behrman tror at de er de beste, " legger Carter-Lewis til. "Og hvis de tror de er best, vil de gjøre sitt beste."

Lewis-Carters prestasjoner på Behrman har ikke gått upåaktet hen, men når hun blir spurt om hun kanskje vil gå oppover den administrative stigen - kanskje en superintendent - kanskje hun nesten gyser. Endring, mener Lewis-Carter, må skje på skriftlinjene, og det er på skolens side. "Det er her jeg hører hjemme, " sier hun.

I fjor var Lewis-Carter gjenstand for en video som var ment å inspirere skoleledere. Produsent Curtis Linton, visepresident i skoleforbedringsnettverket, anser henne for å være et spesielt kraftig forbilde fordi demografien på skolen hennes er, som han sier, så utfordrende som den blir. Han legger til, "Jeg ser på skoler hele tiden, og Behrman sprengte meg bort. Barn går ikke vill på den skolen."

Etter Lewis-Carters egen vurdering har hennes største kilde til stolthet hos Behrman ikke noe med testresultater å gjøre. Det er i stedet, sier hun, "byrden jeg har lagt på mennesker. Jeg vil at de skal bli belastet fordi jeg er tynget, og i det øyeblikket det slutter å belaste meg, er jeg herfra. Hvis dette ikke belaster deg, vil du er i feil virksomhet. "

Gå til "Teknologiverksteder for lærere å lage datamaskinforbindelser" og "Et charter-skolekart lykkes med et kvalitetskontrollinitiativ."

Image

Rene Lewis-Carter tar fly: Lewis-Carter er uteksaminert fra John Ehret High School, som ligger i nærheten av New Orleans.

Image

Hun er omtalt i en avisutklipp fra slutten av 1980-tallet om Southwest Airlines flyvertinner.

Image

Mer nylig hjalp Lewis-Carter på jobb og hjalp en fjerde klasse-student.

Image

Klassebildet hennes fra årboken for Our Lady of Holy Cross College, New Orleans.

Image

Spirit of a School: Behrmans vakre campus i spansk vekkelsesstil.

Image

Image

Martin Behrman School Marching Band bærer skolens positive takt.

Image